El fenómeno del mundo pequeño

Dra. Deborah Oliveros Braniff

Cuando alguien se entera de que la persona que conoció ayer es amigo de su mejor amigo es muy común escuchar la frase: “¡qué pequeño es el mundo!”, seguramente más de una vez te ha pasado algo semejante o ¿no?

En los años 60, el psicólogo Stanley Milgram comenzó un experimento interesante en la universidad de Harvard, a grosso modo el experimento consistía en elegir a personas al “azar” en la cuidad de Wichita, Kansas, haciéndoles llegar un sobre con una carta cerrada dirigida a cierta mujer en Boston, Massachusetts (sin dirección). Junto con la carta, venía la petición de enviar la carta directamente si conocían a dicha mujer o a alguien que ellos pensaran que podría conocerla. El experimento concluyó afirmando que cualesquiera dos personas en Estados Unidos pueden ser conectadas por, a lo más, seis pasos con este proceso.

Existe una página curiosa de Internet conocida como el Oráculo de Bacon; en esta página se encuentran registrados mas de 70,000 actores de cine formando una red de actores. En esta red dos actores están relacionados entre sí, si ambos hicieron alguna película juntos. Tomando como centro a Kavin Bacon, el famoso actor de Hollywood, se puede definir la noción de distancia entre él y cualquier otro actor en esta red. Por ejemplo, pensemos en el actor mexicano Tin Tán, éste hizo una película con Rubén Zepeda llamada Variedades de media noche, quien a su vez hizo una película con Perla Walter llamada Cucurrucucu Paloma, quien a su vez hizo una película con Kavin Bacon llamada The big picture, así, Tin Tán está a distancia tres de Kavin Bacon. Es curioso notar que casi todos los ejemplos que se te pueden ocurrir están a una distancia máxima de siete y se sabe que sólo hay 17 actores en la red que están a 8 de distancia.

El experimento de Milgram fue muy criticado pues parece que los métodos y el diseño que utilizó no son muy confiables, sin embargo, se creó un antecedente y una pregunta interesante, ¿será cierto que la distancia más corta entre dos nodos de una red es siempre menor o igual a seis? Resulta interesante que a finales de los 90, Duncan Watts llevó a cabo otro estudio con el correo electrónico y obtuvo la misma cifra, pero en lugar de hacerlo con distintos lugares en los Estados Unidos, lo hizo con gente de todo el mundo, descubriendo también que hay, a los más, seis pasos de separación entre cualesquiera dos personas en el mundo. Desde entonces este fenómeno ha sido muy estudiado y se le a denominado como el Fenómeno del mundo pequeño. ¿Se imagina las implicaciones que esto tiene?

Las redes han existido desde siempre y muchas de ellas se conocen muy bien, como las redes de comercio y de navegación entre ciertos grupos en la antigüedad; hoy en día existen muchísimos ejemplos de redes como el Internet y las redes sociales tales como el Facebook, Twitter, entre otros, que resultan muy difíciles de entender dada su complejidad.

Tomemos un ejemplo, es claro que no siempre una persona que tiene muchos amigos en Facebook es una persona muy conectada en la red, existen casos de personas con pocos amigos y muy centrales, y otras que se encuentran en lugares estratégicos de la red que hacen conexiones y desconexiones importantes.

¿Qué pasaría si repentinamente un virus o una bacteria desconocida enferma a un persona en una ciudad, si esta persona tiene contacto con mucha gente o está, digamos, bien conectada? Es claro que en un período corto esto se convertiría en una gran epidemia. De haber ya una epidemia, ¿que podría hacerse para contenerla? Si hubiera pocas vacunas, ¿qué debe hacerse, a quiénes debería aplicarse esta vacuna para contener dicha epidemia?

Aún conociendo la red, es difícil encontrar a estas personas estratégicas o bien conectadas, peor aún si la red en cuestión no se conoce. Por ejemplo, la red de una ciudad real puede llegar a ser imposible de obtener. Aun así, ¿cómo encontrarías a estas personas? Sin conocer o conociendo una red, responder estas preguntas puede resultar una tarea difícil.

El estudio de las redes desde un punto de vista teórico resulta importante pues puede ayudar a resolver muchas de estas preguntas, de hecho utilizando métodos de teoría de gráficas, probabilidad y estadística, muchas de estas técnicas se utilizan ya para entender cómo funciona el mundo complejo de las redes.

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